Billy Sheehan | Biographie

William « Billy » Sheehan est un bassiste américain, né le 19 mars 1953 à Buffalo, dans l’état de New York. Souvent appelé l’« Eddie Van Halen de la basse », il est connu pour avoir joué dans des groupes à succès comme Talas, Mr. Big, Niacin ou The Winery Dogs et pour son travail auprès d’artistes de talent tels que David Lee Roth et Steve Vai entre autres.

Billy Sheehan
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Billy Sheehan, sa carrière

Enfant, Billy emprunte régulièrement la guitare acoustique de sa sœur et se sent très attiré par la guitare électrique. Néanmoins, sa grand-mère aurait déclaré qu’il n’y aurait pas de guitare électrique dans la maison de son vivant. Ironie du sort, elle meurt peu de temps après et Sheehan s’offre sa première guitare électrique grâce à une partie de l’assurance-vie touchée. Mais c’est véritablement lorsqu’il voit Tim Bogert, du groupe Vanilla Fudge, jouer sur sa Fender Precision Bass qu’il se convertit à la guitare basse.

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Au début des années 70, et ce pendant plus d’une décennie, Sheehan va jouer au sein d’un groupe, Talas, composé de Dave Constantino à la guitare et de Paul Varga à la batterie. Se faisant connaître dans tout le Nord-Est américain et jusqu’au Canada, Talas sort son premier album éponyme an 1978.

En 1980, ils font leur première scène nationale en première partie des concerts de Van Halen. Malgré la trentaine de dates effectuées qui s’en suivent, le succès et la popularité de Talas ne prend pas, notamment à cause d’un mauvais management du groupe.

Sheehan reforme alors le groupe avec d’autres musiciens : Mark Miller à la batterie, Mitch Perry à la guitare et Phil Naro au chant (avec lequel Billy travaillera à la fin des années 80 pour son projet, le Billy Sheehan Band). Le groupe sort un autre album, Live Speed on Ice, avant que Billy quitte le groupe.

À l’été 1985, Sheehan est embauché dans le groupe fraîchement formé de David Lee Roth, ancienne figure de proue du groupe Van Halen. Accompagnés de Greg Bissonette à la batterie et du guitariste Steve Vai, ils sortent deux albums qui deviennent disques de platine : Eat ’em and Smile et Skyscraper. Mais malgré ce succès commercial, Billy met fin à la collaboration lorsque Roth lui demande d’atténuer son style de jeu.

Mais le bassiste ne tarde pas à réapparaître, en 1989, à la tête d’un nouveau groupe nommé Mr. Big, composé du guitariste Paul Gilbert, du chanteur Eric Martin et du batteur Pat Torpey. Ensemble, ils vont sortir quelques énormes hits comme Addicted to that Rush ou To be with you.

En 1991, leur deuxième album,  Lean Into It, va aussi connaître un bref succès, mais leur fanbase aux États-unis commence à fortement diminuer. Le groupe est désormais tête d’affiche uniquement au Japon.

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En 1997, des tensions poussent le guitariste Paul Gilbert à quitter le groupe. Il est remplacé par Richie Kotzen, qui restera jusqu’à la dissolution du groupe en 2002.

Peu de temps après, Sheehan va participer à un projet de jazz fusion en intégrant le groupe Niacin aux côtés du claviériste John Novello et du batteur Dennis Chambers.

Durant cette période, Sheehan va aussi rejoindre son ami Steve Vai le temps de quelques tournées G3, concerts organisés par Joe Satriani. Il participera également un peu plus tard aux tournées de BX3, un dérivé du G3, mais qui se concentre sur la basse plutôt que la guitare. Lors de ces concerts, il sera accompagné notamment de Stu Hamm et de Jeff Berlin.

À partir de là, le bassiste va se concentrer un peu plus sur sa carrière solo. En 2001, on assiste ainsi à la sortie du premier véritable album en tant que leader de Billy Sheehan : Compression. Dans cet album très attendu, on peut entendre à la fois ses talents de bassiste, mais aussi de chanteur et de guitariste.

Plus récemment, Billy a rejoint Richie Kotzen et Mike Portnoy pour former The Winery Dogs. Leur premier album éponyme, sorti en juillet 2013, a atteint la 27e place du BillBoard Top 200 Albums, et a attiré d’excellentes critiques ainsi que des concerts à guichets fermés.

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Billy Sheehan, ses influences

Billy possède des influences très diverses et variées. De Tim Bogert (qui le décidera à se mettre à la basse), à Cliff Burton en passant par Jean-Sébastien Bach ou Jimi Hendrix. Sheehan déclarera aussi s’être inspiré de Billy Gibbons des ZZ Top pour développer et maîtriser son fameux tapping à deux mains.

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Instruments

Billy va commencer la basse sur une Hagström FB, qu’il défrettera par la suite. Rapidement, il va passer sur une Fender Precision Bass, à laquelle il va rajouter des micros et une deuxième sortie jack séparée afin d’avoir deux sons très différents : un son avec distorsion de type guitare pour les solos et un son clair pour l’accompagnement classique.

Depuis la fin des années 80, il joue sur des basses Attitude Yamaha qu’il crée lui-même en y ajoutant quantité d’améliorations en tous genres.

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Je m’appelle Johann Berby, je suis l’auteur du blog BassistePro.com

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